SONATA: La palabra "sonata" se utilizó en principio nada más y nada menos que para designar una "pieza sonada" (latín: sonare "sonar"), diferente de la "pieza cantada" de las cantatas. En el barroco se desarrollaron dos formas diferentes: la sonata da chiesa (sonata de iglesia), con cuatro movimientos lento-rápido-lento-rápido, y la sonata da camera (sonata de cámara), con sus movimientos rápido-lento-rápido. Entre estos dos estilos hubo obras para los más diversos instrumentos solistas, así como combinaciones instrumentales.
La sonata adopta otro aspecto totalmente diferente durante el clasicismo, cuando se fija su forma estándar. En ésta, aunque aparentemente sigue la forma de la sonata de cámara barroca, rápido-lento-rápido, la estructura general de los movimientos es básicamente diferente a la de los modelos antiguos. Además, los compositores clásicos se permitieron amplias libertades: existen sonatas de sólo dos movimientos, tanto de Joseph Haydn como de Ludwig van Beethoven, quien amplió también de vez en cuando la estructura a cuatro movimientos. Desde el clasicismo sólo se denominan "sonatas" las composiciones para uno o dos instrumentos, mientras las que exigen formaciones más grandes se llaman "trío", "cuarteto", et-cétera.
La sonata en el romanticismo supera ampliamente a los modelos del clasicismo en cuanto a posibles libertades. Un ejemplo es la sonata en si menor de Franz Liszt, compuesta como un solo movimiento en forma de arco, que de alguna forma contiene todas las partes de una obra de varios movimientos.

SONATA DE CÁMARA: La denominación "sonata de cámara" la encontramos típicamente en el barroco para designar una forma musical muy específica: la secuencia de movimientos rápido-lento-rápido. Como contraposición está la sonata da chiesa ("iglesia" en italiano), con su secuencia lento-rápido-lento-rápido.

SONATA TRÍO: La sonata trío es una de las formas más populares del barroco. Generalmente pide dos instrumentos melódicos solistas (violines, oboes, flautas, etcétera), un instrumento que toca la voz de bajo continuo (violonchelo o fagot), y un instrumento de teclado que rellena armónicamente y ornamenta el bajo continuo. Este cuarto instrumento no hace de la sonata trío un cuarteto, ya que sólo estaban escritas tres voces: la de los solistas y la de bajo continuo.

SONATINA: Una sonatina es una sonata de pequeño formato, por lo general con un contenido ligero y técnicamente poco complicada.